石油大手ExxonMobil、余剰ガスを仮想通貨マイニング企業に提供=報道

フレアガスを採掘企業に提供

米石油大手Exxon Mobil(エクソンモービル)が余剰ガスを暗号資産(仮想通貨)マイニング企業に提供する試験プログラムを実施していることがわかった。

また、世界各地の石油拠点でも同様の対応を検討していることを関係筋の話としてブルームバーグが報じた。

エクソンはこの試験プログラムを米ノースダコタ州の石油拠点として知られるバッケン(Bakken)地域で開始。ビットコイン(BTC)などのマイニングも手掛けるクルソーエネルギーシステム(Crusoe Energy Systems)社に石油の精製時に発生する余剰なガス(フレアガス)を提供することで、従来なら需要のないまま処分されるエネルギーが再利用される仕組みだ。

関係者によれば、2021年1月より開始した試験プログラムは7月より本格的に取り組みが進んでおり、Crusoe社は1ヶ月辺りおよそ50万立法メートル(m3)のフレアガスを仮想通貨マイニング目的で利用しているという。また、Exxonは現在アラスカやナイジェリア、アルゼンチン、ガイアナ(南米)、ドイツなどでも同様の取り組みを検討中だと語った。

Exxonの広報担当者は具体的な取り組みについてコメントは控えつつ、「フレアガスの削減に向けた新興技術の検討は常に行なっている」と述べた。

世界銀行などの国際機関は2030年までの持続可能な開発目標(SDGs)の項目でフレアガス削減も含まれており、石油企業は環境負荷の多い二酸化炭素排出量やグリーンハウスガスの排出量ゼロ化を求められている。

持続可能な開発目標(SDGs)とは

国際連合が提唱する2030年までの国際目標。「誰1人取り残さない」持続可能(サスティナブル)で多様性と包摂性のある社会実現を目指す為、17の目標やターゲットと指標を定めている。

SDGsの第7条は「安い値段で、安定的で現代的なエネルギー」や再生可能エネルギーの利用を促す項目が含まれている。

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なお、クルソーエネルギー社はウィンクルボス兄弟などから出資を受けている企業で、ノースダコタ州ではエクソン以外にもエクイナーやデボン・エネルギーなどのエネルギーとも同様の取り組みを行なっている。

ノースダコタ州関係者は州内で発掘されるガスの内90%がパイプラインで発電所に供給される反面、10%近くはそのまま無駄になっていると分析。そのため、このように仮想通貨マイニングを利用して、従来ならそのまま大気圏に放出されるガスを再利用する取り組みはノースダコタ州以外にもコロラド州やワイオミング州でも着目されている。

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フレアガスとは

フレアガスは元来、石油の精製時に必然的に発生した余剰ガスを手軽に処理する仕組み。本来ならパイプラインなどを経由して、市場に出回るところ、供給に対する需要が追いつかない場合に保管コストを削減するためにガス・石油を直接燃やす行為を指す。

フレアガスの禁止を求めている世界銀行はガスのフレアリング行為を「比較的安全な方法であるものの、無駄が多く環境汚染にもつながる」と評している。

一方で、石油企業はいずれにせよフレアガスを燃焼するなら、仮想通貨マイニングなどの用途に当てるべきとの声もあり、Exxonのような取り組みは2月にも石油大手ConocoPhillipsが行なっていることが明らかになっていた。同社もExxonに並ぶ世界的石油企業で、ノースダコタ州のバッケン地域で試験的な取り組みとして仮想通貨採掘企業にフレアガスの利用を認めていた。

マイニングASICを搭載したトレーラーが油井付近に移動して、その場でガスを電力に変換してマイニングを行う仕組みとなっている。

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米国の仮想通貨マイニング

中国が21年5月に仮想通貨禁止令を再び発表したことで、ビットコインネットワークにおける米国のハッシュレート(採掘シェア)は世界1位に浮上。連邦政府レベルでは、今月上旬にバイデン政権が仮想通貨に関する大統領令を発表した反面、一貫した法整備はまだ整っておらず、州単位での取り組みが各々進めている状況だ。

出典:CBECI

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今週ニューヨーク州では、マイニングの環境リスクを懸念して仮想通貨企業に対する新規ライセンスの発行を2年間停止する法案が議会に進んだ。

一方で、テキサス州やノースダコタ州、ケンタッキー州では仮想通貨マイニングを積極的に誘致する取り組みが多く散見される。また、米国先住民のナバホ族などは自治領内の太陽光発電で発生した余剰電力を仮想通貨マイニング企業に提供。マイニングの影響で、環境負荷の高い炭鉱に代わり、再生可能エネルギーの導入がインセンティブ化された事例もある。

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